Le Kilo est mort. Vive le Planckilo!

Il existait jusqu’à aujourd’hui une exception française tout à fait objective et légitime, celle d’être l’hôte et le gardien du kilogramme de référence. Ce cylindre de platine créé en 1799, correspondant au poids d’un litre d’eau distillée, fonda le système métrique.

Des copies de ce « Grand K » ont été réalisées, la première un siècle après l’original dans un alliage de platine plus stable. Toutefois les gardiens du temple se sont aperçus que le Grand K semblait perdre du poids au fil du temps. Ou alors c’était ses copies qui grossissaient, impossible à dire vu que, par définition, le Grand K pèse un kilo et que même si on en perdait un bout, ce qui reste pèserait toujours un kilo.

Certes la perte n’était pas énorme, de l’ordre du poids d’un grain de sel, mais au vu de la précision demandée par l’instrumentation moderne cette incertitude devenait inacceptable et, en 2011, la commission internationale des Poids et Mesures décide de remplacer le kilo physique, ainsi que trois autres unités de référence – l’ampère, le kelvin et le mole – par une mesure de constantes de la nature.

Après des années de recherche la commission a accepté une nouvelle formulation du kilogramme basée sur la constante de Planck (1). Comme quoi la coopération internationale est encore possible malgré tout et, comme le disait Sébastien Candel, Président de l’académie des Sciences au terme de la présentation du nouveau Kilo en novembre 2018, on espère tous qu’une telle coopération reste encore possible pour beaucoup d’autres problèmes en ce monde.

C’est donc aujourd’hui, le 20 mai 2019, que la nouvelle définition internationale du kilogramme est entrée en vigueur. A priori pour toujours vu que la constante de Planck, qui définit la taille des photons, est réputée… constante en tout temps et en tous lieux (2).

Chose qui n’est pas non plus démontrée en toutes circonstances, notamment pour les très hautes énergies. Reste qu’une formule mathématique est plus facile d’accès qu’un cylindre de métal précieux au fond d’un coffre-fort climatisé. Bienvenue, donc, au niveau Planckilo!

Liens et sources:

(1)
https://www.sciencesetavenir.fr/fondamental/kilo-une-nouvelle-formule-pour-calculer-sa-valeur_128550

(2)
https://fr.wikipedia.org/wiki/Constante_de_Planck

A propos Vincent Verschoore

Animateur de Ze Rhubarbe Blog depuis 2008.

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